La capitale et les grandes villes de l’Iran ont plongés dans l’obscurité ces dernières semaines, alors que des pannes de courant ont laissé des millions de personnes sans électricité pendant des heures. Les feux de circulation sont morts. Les bureaux sont devenus sombres. Les cours en ligne se sont arrêtés.

Alors que le smog toxique recouvre le ciel de Téhéran et que le pays se déforme sous la pandémie et d’autres crises croissantes, les médias sociaux ont été remplis de spéculations. 

Bientôt, des doigts pointèrent un coupable improbable: Bitcoin.

En quelques jours, alors que la frustration se répandait parmi les résidents, le gouvernement a lancé une vaste répression contre les centres de traitement Bitcoin, qui nécessitent d’immenses quantités d’électricité pour alimenter leurs ordinateurs spécialisés et les garder au frais – un fardeau pour le réseau électrique iranien.
Les autorités ont fermé 1 600 centres à travers le pays, y compris, pour la première fois, ceux légalement autorisés à opérer. En tant que dernier d’une série de mesures gouvernementales conflictuelles, la répression a semé la confusion dans l’industrie de la cryptographie – et la suspicion que Bitcoin était devenu un bouc émissaire utile pour les problèmes plus profonds du pays.

Bitcoin : une solution politique

Depuis que les États-Unis se sont retirés unilatéralement en 2018 de l’accord nucléaire de Téhéran avec les puissances mondiales et ont réimposé les sanctions contre l’Iran, la crypto-monnaie a gagné en popularité en République islamique.
Pour l’Iran, les transactions en ligne anonymes effectuées en crypto-monnaies permettent aux particuliers et aux entreprises de contourner les sanctions bancaires qui ont paralysé l’économie. Bitcoin offre une alternative aux espèces imprimées par les gouvernements souverains et les banques centrales – et dans le cas de l’Iran et d’autres pays sous sanctions comme le Venezuela, un endroit plus stable pour garer l’argent que la monnaie locale.

«Les Iraniens comprennent la valeur d’un tel réseau sans frontières beaucoup plus que d’autres, car nous ne pouvons accéder à aucun type de réseau de paiement mondial», a déclaré Ziya Sadr, un expert Bitcoin basé à Téhéran. «Bitcoin brille ici.»

L’électricité généreusement subventionnée par l’Iran a placé le pays sur la carte de la crypto-extraction, compte tenu de l’énorme consommation d’électricité de l’opération. L’électricité coûte environ 4 cents le kilowattheure en Iran, contre une moyenne de 13 cents aux États-Unis.

L’Iran fait partie du top 10 des pays avec la plus grande capacité d’extraction de Bitcoin au monde – 450 mégawatts par jour. Le réseau américain a une capacité quotidienne de plus de 1 100 mégawatts.
À la périphérie de Téhéran et dans le sud et le nord-ouest de l’Iran, des entrepôts sans fenêtre bourdonnent de machines industrielles lourdes et de rangées d’ordinateurs qui écrasent des algorithmes très complexes pour vérifier les transactions. Les transactions, appelées blocs, sont ensuite ajoutées à un enregistrement public, appelé blockchain.

Un gouvernement mitigé !

Le gouvernement iranien a envoyé des messages mitigés sur Bitcoin. D’une part, il veut tirer profit de la popularité grandissante de la monnaie numérique et voit la valeur dans la légitimation des transactions qui passent sous le radar de Washington. Il a autorisé 24 centres de traitement Bitcoin qui consomment environ 300 mégawatts d’énergie par jour.
D’autre part, le gouvernement s’inquiète de limiter les envois d’argent à l’étranger
et de contrôler le blanchiment d’argent, les ventes de drogue et les groupes criminels sur Internet.